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Sample6: La empresa que esta revolucionando el campo de la seguridad alimentaria

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La historia empresarial de hoy es la de Sample6. Se trata de una empresa con sede en Cambridge, Massachusetts que se dio cuenta de lo difícil que era recaudar dinero para la investigación en antibióticos durante los años posteriores a 2008 y decidieron dar un giro para dedicarse a la seguridad alimentaria.

Ahora, después de unos años en un mercado que no es conocido por la adopción temprana de nuevas tecnologías, Sample6 anuncia hoy que ha recaudado 12,7 millones de dólares en una financiación de capital de riesgo de la Serie C. En un futuro cercano podremos ver hasta dónde puede llegar Sample6 ayudando a proteger el suministro mundial de alimentos. La compañía, que ahora cuenta con unos 20 empleados, ha recaudado unos 32 millones de dólares desde sus comienzos.

“Yo era un novato total que llegaba al campo de los alimentos desde la ingeniería”, dice el cofundador y CEO Michael Koeris. “Pero se aprende rápidamente que todos los que hacen alimentos se preocupan profundamente por hacerlos seguros, limpios, asequibles y nutritivos. Es difícil mantener la comida barata porque tienes que mantener los alimentos seguros cuando los volúmenes son enormes.”

Como señala Koeris, hay alrededor de 330 millones de personas en Estados Unidos, y si comen tres comidas al día, eso son cerca de mil millones de comidas sólo en este país. Eso incluye muchas frutas y verduras perecederas y productos lácteos y carnes, la mayoría de las cuales se mueven a través de las cadenas de suministro sin mucha vigilancia. Cuando los alimentos se contaminan con bichos malos como Salmonella o E. coli 0157, tienden a aparecer en los titulares, asustar a la gente y obligar a los proveedores de alimentos a hacer un montón de trabajo de detective y limpieza cuidadosa para volver a la normalidad.

Por grande que sea el mercado, Sample6 ha tenido que empezar en alguna parte. La compañía ha desarrollado una tecnología que puede apuntar a biopartículas específicas, iluminarlas y hacerlo sin enriquecer la muestra. Para ello utiliza una  técnica común de reacción en cadena de la polimerasa (PCR). Los proveedores y procesadores de alimentos solo necesitan instalar una caja de iluminación en el sitio que cuesta alrededor de 5,000$, y luego comprar bolsas desechables que contengan las enzimas especiales de la compañía que se unen con las bacterias deseadas.

Se ha trabajado mucho para que la tecnología sea lo suficientemente simple y fácil de usar para que cualquier persona con educación secundaria pueda usar esta herramienta, dijo Koeris. Un operario de calidad hace pruebas a los alimentos puede utilizar un bastoncillo para determinar si una muestra esta contaminada o no en un plazo de seis horas. Esa es la gran idea: ya que actualmente se necesitan enviar muestras a un laboratorio para hacer un análisis bacteriológico, lo que actualmente puede llevar tres días para entregar un resultado confiable, aseguró Koeris. Dado que tanta comida es perecedera en cuestión de días, esperar respuestas puede ser costoso.

El producto de la compañía ha estado en el mercado desde finales de 2014, y desde entonces ha registrado cerca de 40 clientes, incluyendo un par de grandes, como Unilever. Pero Sample6 aún no es rentable y su tecnología es limitada. Sólo puede detectar un patógeno específico: Listeria monocytogenes. Se están poniendo en marcha planes para desarrollar la tecnología para que pueda detectar no sólo Listeria, sino también Salmonella y E. coli 0157, un trío de bacterias preocupantes para cualquier persona en el negocio de los alimentos. La detección de Salmonella debería estar lista para enero de 2017, y la de E. coli debería ser un año más tarde, dijo Koeris.

Sample6 ha recaudado un poco más de 32 millones de dólares en total. Se espera que la nueva inyección de efectivo le ayude a expandir las ofertas de tecnología, ampliar el alcance de la compañía a los mercados extranjeros con la ayuda de socios y entrar en un territorio positivo de flujo de efectivo, dijo Koeris. A más largo plazo, puede haber una oportunidad de girar de nuevo en otro mercado, el diagnóstico clínico, donde los médicos a veces quieren una respuesta rápida y específica sobre la presencia de ciertas bacterias en las muestras.

Kass dijo que la tesis de inversión es bastante simple. “La seguridad alimentaria carece escandalosamente de tecnología moderna”, escribió. “Si se comparara la tecnología de seguridad alimentaria con la evolución del tratamiento de textos, nos pondría en la era de la máquina de escribir. Normalmente se necesitan 72 horas para obtener los resultados de las pruebas de seguridad rutinarias. Para entonces, los productos ya se están distribuyendo por todo el país.  El valor de que una empresa pueda completar todas las pruebas de seguridad esenciales dentro de un turno de trabajo de 8 horas es enorme. Creemos que Sample6 aportará a la industria alimentaria unas herramientas que permitirán que la cadena de suministros sea mucho mas segura y rentable.

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